montage of AURA observatories in Chile and Arizona, Cerro Tololo and Kitt Peak

Telescopio Víctor Blanco de 4 metros en el Observatorio Interamericano de Cerro Tololo, Chile (a la izquierda) y el Telescopio Mayall de 4 metros en el Observatorio Nacional de Kitt Peak en Arizona (a la derecha). Crédito imagen: NOAO/NSF/AURA

The creation of NSF’s National Optical Astronomy Observatory (NOAO in 1984 consolidated under a single Director all of the ground-based observatories then managed by the Association of Universities for Research in Astronomy (AURA), including Kitt Peak National Observatory (KPNO, whose lease with the Tohono O’odham Nation was signed in 1958) and Cerro Tololo Inter-American Observatory (CTIO, whose site was selected 1962). 

Over its 35-year history as the US national research and development center for ground-based optical and infrared astronomy, NOAO’s mission was to develop world-class research capabilities for use by the professional astronomy community to conduct frontier science investigations. Research carried out with NOAO’s facilities has led to major scientific discoveries and explorations including: 

  • Curvas planas de rotación de galaxias y la existencia de la materia oscura (década 1970).
  • El primer lente gravitacional (1979). 
  • Expansión acelerada del Universo y la existencia de la energía oscura (1998). 
  • Galaxias enanas compañeras e historia de fusión en la Vía Láctea (en curso);
  • Planetas enanos en el Sistema Solar exterior (en curso). 
  • Censo y exploración de los vecinos más cercanos al Sol (en curso).

To enable these and future discoveries, NOAO continuously created new opportunities to explore the Universe, advancing the way astronomers collect and interact with data. Since 1984,

  • New telescopes have been created for community use, including: the WIYN telescope at KPNO (first light in 1994) and the SOAR telescope at CTIO (first observations in 2005), both developed in partnership with university consortia; the two Gemini telescopes (first community observations in 2001), developed through an international partnership; and the Vera C. Rubin Observatory (first observations anticipated in 2022), a public-private partnership involving an institutional consortium and an inter-agency collaboration between NSF and the Department of Energy.
  • NOAO lideró la creación de software para el procesamiento y análisis de datos electrónicos (por ejemplo, la Instalación de Análisis y Reducción de Imágenes; IRAF – primer lanzamiento en 1986). Así como los CCD cambiaron la forma de recopilar datos para los astrónomos, IRAF cambió el modo de reducción y análisis de datos. 
  • El desarrollo de detectores infrarrojos en NOAO abrió el campo de las imágenes y espectroscopía infrarroja para la comunidad de astrónomos.
  • El reconocimiento temprano del potencial científico de los grandes sondeos llevó a NOAO a demostrar su viabilidad (con el sondeo NOAO Deep Wide-field Survey, que comenzó en 1995), y a desplegar detectores de imagen cada vez más potentes (por ejemplo, la Dark Energy Camera, puesta en funcionamiento en 2012, con el apoyo de NSF y DOE), canales de reducción de datos que producen conjuntos de datos preparados para las ciencias, y oportunidades para sondeos dirigidos por la comunidad. 
  • El apoyo a largo plazo de NOAO de la espectroscopía multiplexada masiva, otra frontera de descubrimientos, ha conducido al experimento Dark Energy Spectroscopic Instrument (DESI) que actualmente está en etapa de instalación y puesta en funcionamiento en el Telescopio Kitt Peak Mayall, a través de una colaboración internacional liderada por Lawrence Berkeley National Lab.
  • Para cumplir con el desafío de los sondeos masivos, tales como el LSST, NOAO ha desarrollado software que permite analizar grandes conjuntos de datos (por ejemplo, el Laboratorio de Datos de NOAO) y tamizar a través del cielo cambiante para encontrar objetos inusuales que varían con el tiempo (por ejemplo, NOAO ANTARES, el sistema Arizona-NOAO Temporal Analysis and Response to Events), como también sistemas para permitir estudios de seguimiento eficiente de objetos que varían con el tiempo (por ejemplo, AEON, siglas de la Red de Observatorios de Eventos Astronómicos de SOAR). 
  • In collaboration with the NASA-NSF partnership on exoplanet research NN-EXPLORE, a state-of-the-art extreme-precision radial velocity spectrometer will be installed on the WIYN Telescopes on Kitt Peak that will detect and characterize other worlds.

In part as a result of these developments, astronomy is today a more diverse enterprise than ever before, its pathways to discovery threading through projects, facilities, and teams both large and small. Future discoveries will be driven by large survey facilities such as the Rubin Telescope, which will deliver massive data sets ready for exploration, as well as traditional investigations by curiosity-driven individuals and teams carrying out observational programs of their own design.

To meet the diverse needs of its community, NOAO has integrated with the Gemini Observatory and Rubin operations, both of which were incubated in partnerships with NOAO, to create NOIRLab. The new lab is well-positioned to support the multi-faceted enterprise that will be ground-based optical-infrared astronomy in the coming decade. 

Si bien el nombre de la organización NOAO se retirará como parte de la transición, la misión y actividades de NOAO continuarán sin interrupciones, a través de KPNO; CTIO y del Community Science and Data Center (CSDC, que incluye todos los datos de NOAO, la coordinación de la comunidad, planificación de la comunidad y actividades de asignación de tiempo).

La Directora de KPNO y CTIO, Lori Allen, declaró: “Con la transición a nuestra nueva organización, podremos apoyar los diversos modos para realizar descubrimientos en el futuro. También podremos coordinar la planificación estratégica dentro del amplio conjunto de instalaciones y servicios de laboratorio para permitir el liderazgo continuo de la comunidad estadounidense en astronomía.”

El Director de CSDC, Adam Bolton, considera: “The new NOIRLab also creates an exciting opportunity for us to coordinate the data archives and data analysis systems that are essential for realizing the full scientific potential of our many observatories.”